Feu sur la montagne

Henri Grissino-Mayer a sonné l’alarme pendant des années qu’un incendie de forêt catastrophique était susceptible de frapper Gatlinburg, Tennessee.

Le professeur de l’Université du Tennessee a donné une conférence à Gatlinburg il y a quelques années dans laquelle il a noté que la ville était assise à l’interface entre la nature et la ville, entourée de pentes abruptes couvertes d’une végétation envahi par le feu.

“J’ai traversé Gatlinburg et j’ai regardé tous les commerces et les maisons, et ils sont tous en bois. Je les ai montrés du doigt et j’ai dit : ” Carburant carburant carburant carburant carburant carburant “, dit Grissino-Mayer.

Quelques années plus tard, à la fin du mois de novembre, il est retourné à Gatlinburg-cette fois-ci après qu’un incendie d’origine humaine ait échappé au parc national des Great Smoky Mountains (GSMNP) et se soit abattu sur la ville touristique voisine, tuant au moins 14 personnes et détruisant plus de 700 maisons et commerces.

L’incendie a été allumé dans le parc par deux jeunes. Il a brûlé environ 10 000 acres, ainsi que 6 000 acres à l’extérieur du parc. De forts vents ont soufflé des braises de l’incendie sur la ville voisine de Gatlinburg.

La destruction de certaines parties de Gatlinburg par le feu de forêt a attiré l’attention nationale, mais l’incident n’a été qu’un crescendo d’une vague de feu de forêt qui a brûlé plus de 120 000 acres dans tout le Sud-Est. Les pompiers affirment que les conditions de sécheresse persistantes entraîneront probablement un plus grand nombre d’incendies de forêt dans la région.

La saison des incendies de l’automne 2016 a surpassé de loin toutes celles de mémoire d’homme moderne. Une sécheresse extrême et des décennies d’extinction d’incendie ont armé le canon et les incendiaires ont appuyé sur la gâchette, déclenchant des feux de forêt qui ont été propulsés par des rafales de vent pour consumer un paysage desséché.

Les incendies autour de Gatlinburg, qui ont lancé de la fumée et des cendres qui ont recouvert une grande partie de l’est du Tennessee, “montrent les conditions extrêmes dans lesquelles nous nous trouvons et à quel point elles peuvent s’aggraver très rapidement”, explique Riva Duncan, responsable de la gestion des incendies pour Nantahala et Pisgah National Forests in Western North Carolina. “Ils ont eu des rafales à 70 milles à l’heure avant la pluie. Dans ces conditions, on ne peut pas mettre un avion en l’air, on ne peut pas mettre des gens devant. C’est une situation malheureuse.”

L’incendie de Smokies-Gatlinburg a été l’un des 40 incendies qui ont ravagé les Appalaches cet automne. L’incendie criminel a été à l’origine de 33 des 40 incendies. Au moins 14 personnes ont été arrêtées et inculpées pour avoir intentionnellement mis le feu.

Le Tennessee a interdit de brûler toute la région montagneuse et l’État offre une récompense de 2 500 $ pour les pourboires qui ont mené à des arrestations et des condamnations pour incendie criminel. L’an dernier, le Tennessee a enregistré deux fois la moyenne annuelle des incendies de forêt, et les incendies criminels représentaient 79 % des 43 000 acres brûlées.

Les représentants des forces de l’ordre de l’État ont tenu une conférence de presse à la mi-novembre pour annoncer l’arrestation de neuf pyromanes.

“Nous le prenons personnellement quand nous voyons la terre brûler dans nos comtés “, a déclaré David Purkey, commissaire à la sécurité intérieure du Tennessee. “Et, à ceux qui font cela, laissez-moi être clair : nous venons vous chercher et nous travaillons sur des informations qui vont mener à votre arrestation.”

Sur les neuf arrestations au Tennessee, sept étaient des hommes qui ont surtout allumé des feux le long des routes. Les deux autres étaient des mineures dont les accusations de vandalisme étaient de plus de 1 000 $. L’incendie criminel est un crime passible d’une peine d’emprisonnement pouvant aller jusqu’à six ans et d’une amende de 3 000 $.

Il n’y a pas d’incendiaire ” typique “, affirme Corinne Gould, commissaire adjointe aux affaires publiques du Tennessee Department of Agriculture. “Leurs raisons sont très variées, mais elles peuvent inclure l’ennui, la colère contre une personne ou un organisme, ou le désir de l’excitation que l’on peut ressentir en voyant les premiers intervenants arriver et aller au travail.

Dans le Kentucky, la police du comté de Letcher a arrêté Johnny Mullins, un jeune homme de 21 ans connu pour ses vidéos Facebook qu’il a appelées “Weather Outlook” et qui le montrait parlant devant plusieurs incendies. Le chef de la police de Jenkins, James Stephens, a déclaré à l’Associated Press que M. Mullins a déclaré avoir allumé au moins un incendie pour attirer l’attention sur ses vidéos sur Facebook.

En Caroline du Nord, un incendiaire arrêté, Keith Mann, a expliqué qu’il “s’ennuyait” et “voulait voir quelque chose brûler”.

“Je dirais que 95 pour cent des incendies ici sont d’origine humaine “, dit Duncan, le responsable du Service des forêts de l’ouest de la Caroline du Nord. “Cela inclut les feux de camp laissés sans surveillance et les débris qui brûlent et s’échappent. Cette année, je dirais que 75 % ont été incendiés. On a trouvé des engins incendiaires. Il n’y a pas qu’une ou deux personnes qui courent, il y en a plusieurs, et qui sait pourquoi.”

En octobre et novembre, la Caroline du Nord a connu 35 incendies qui ont brûlé près de 57 000 acres sur la forêt nationale et les terres avoisinantes. M. Duncan a indiqué que la sécheresse s’est développée au cours de l’été, préparant le Service des forêts à une saison des incendies supérieure à la moyenne.

“Nous avons commencé à avoir de petits incendies en septembre, ce qui est tôt pour nous “, dit Duncan. “Habituellement, nous n’entrons pas dans notre saison automnale avant la fin octobre, avec un pic en novembre lorsque les feuilles tombent. Les feuilles ont tenu longtemps cette année, ce qui rend les choses difficiles.”

La combinaison de vents forts et de conditions sèches a créé des incendies qui se propagent rapidement et qui ont parfois sauté dans la cime des arbres, phénomène relativement rare dans les incendies de l’Est.

“Nous avons eu des fronts secs qui ont traversé avec du vent derrière,” dit Duncan. “C’est à ce moment-là que des incendies se sont déclarés et se sont déclarés. Il y a eu des incendies de forêt. Si les pentes et le carburant s’alignent, cela peut arriver. Il a pris beaucoup de gens par surprise.”

Il n’a pas pris Grissino-Mayer par surprise. Depuis des années, il met en garde contre ce genre d’incendie catastrophique, soulignant l’accumulation de végétation sujette aux incendies qui résulte de nombreuses décennies de lutte contre les incendies.

“On a 80 ans de carburant accumulé, surtout sur ces pentes”, dit Grissino-Mayer. “Le feu monte ces pentes raides, et le temps qu’il arrive au sommet, il y a des feux de la couronne.”

A Gatlinburg, Grissino-Mayer a vu le potentiel d’un phénomène similaire avec des bâtiments construits trop près les uns des autres selon un schéma qu’il appelle “dominos du feu”.

“Toutes ces maisons sont bondées les unes contre les autres, essayant de maximiser les dollars “, dit-il. “Ils construisent dans un espace confiné sur le versant de la colline. Le feu commence d’un côté et va de bâtiment en bâtiment.”

Fait alarmant, des climatologues comme Grissino-Mayer et Jennifer Marlon de la Yale School of Forestry & Environmental Studies préviennent que les saisons de feux de forêt deviendront moins prévisibles à mesure que le climat continuera à changer.

“Nous entrons dans une nouvelle normalité : une sécheresse plus intense, des vagues de chaleur plus intenses “, dit M. Marlon. “C’est vraiment en train d’arriver. Dans l’Ouest, nous savons que la saison des feux de forêt dure 70 jours de plus maintenant. Si vous avez cette plus longue fenêtre quand les feux commencent et se propagent, vous aurez plus d’incendies et plus de superficies brûlées.”

Grissino-Mayer présente un éventail de solutions possibles, en commençant par assouplir les lois et les politiques pour faciliter la tâche des organismes qui effectuent des brûlages dirigés. C’est plus facile à dire qu’à faire, non seulement à cause de l’opposition locale, mais aussi à cause des impacts potentiels sur le tourisme dans des endroits comme Gatlinburg.

“Si vous allumez un feu et qu’il reste contrôlé, il brûle, que se passe-t-il ? De la fumée, dit Grissino-Mayer. “On ne peut pas avoir des milliers de personnes à Dollywood par une journée enfumée. C’est là que les villes et les organismes fédéraux doivent se réunir et élaborer un plan. Le brûlage de la zone autour de Gatlinburg pour éliminer la végétation de sous-bois empêchera les feux de forêt catastrophiques de se produire. La prévention est la clé ici, pas la lutte contre l’incendie.”

Grissino-Mayer recommande également que les villes et les comtés modifient leurs ordonnances foncières pour décourager la construction serrée de rangées de maisons le long de routes étroites et escarpées qui n’offrent qu’une issue.

Les promoteurs qui construisent ces communautés ” essaient de maximiser les profits “, dit-il. “Mais tu ne peux plus être motivé par l’argent. Il faut être axé sur la sécurité. Il doit y avoir des zones tampons avec moins de risques d’incendie.”

Grissino-Mayer est sceptique sur le fait que cela se produira réellement. Le nombre de visiteurs et de nouveaux résidents qui viennent avec des maisons de construction serrée se traduit par de l’argent, et de nombreuses collectivités seront réticentes à renoncer à ces recettes fiscales. Cela laisse aux propriétaires le soin de faire preuve d’intelligence dans l’évaluation de leurs propriétés.

“Le feu a une longue histoire dans ces forêts, dit-il. “Le feu peut se produire aujourd’hui, et il se reproduira à l’avenir.”

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