L’armée algérienne sous les feux de la rampe

Les jours du président algérien Abdelaziz Bouteflika ont semblé comptés mercredi, alors que le parti au pouvoir et le principal syndicat du pays se sont joints aux appels à la démission de ce dirigeant de 82 ans en difficulté.

Mais le plus grand catalyseur est peut-être venu la veille, lorsque le chef des puissantes forces armées algériennes, le général Ahmed Gaid Salah, a exigé qu’un processus constitutionnel soit engagé pour déterminer si Bouteflika, rarement vu en public et confiné dans un fauteuil roulant depuis 2013, est inapte au pouvoir.

Comme pour la révolution de 2011 en Tunisie voisine, l’armée est à nouveau sous les feux de la rampe lors de ce soulèvement populaire en cours dans l’Algérie vaste et riche en pétrole. Jusqu’à présent, elle est restée en grande partie en marge du soulèvement d’un mois qui a attiré des centaines de milliers de personnes dans les rues. Les manifestations de masse ont forcé Bouteflika à renoncer à un cinquième mandat au début du mois, mais l’ont laissé au pouvoir pour une période de transition indéfinie.

En Tunisie, les manifestants ont salué l’armée comme un héros pour s’être rangée du côté de la rue et avoir soutenu la transition démocratique du premier soulèvement du printemps arabe. Le rôle des forces armées algériennes pourrait être beaucoup plus crucial, selon les analystes, pour déterminer si elles réalisent une trajectoire similaire ou si elles basculent dans la tourmente.

Dans les deux cas, l’histoire a contribué à façonner les rôles des deux institutions. Les forces armées tunisiennes n’avaient guère intérêt à soutenir le régime de l’ex-président autocratique Zine el Abidine Ben Ali, un ancien officier arrivé au pouvoir lors d’un coup d’Etat pacifique et qui s’est ensuite assuré que les militaires restent faibles, selon les analystes.

En revanche, l’armée algérienne est un acteur puissant depuis l’indépendance, une force profondément ancrée dans le système politique avec une réputation mitigée aux yeux des Algériens ordinaires, à la fois comme protecteur de longue date de la nation mais aussi du régime actuel, discrédité.

“L’Algérie est une armée qui a un État “, a déclaré Michel Ayari, analyste de l’International Crisis Group en Afrique du Nord. “La Tunisie est un Etat avec une armée.”

Un allié proche change de camp

Nommé à la tête des forces armées par Bouteflika en 2004, le général Salah, qui est également vice-ministre de la défense algérien, est depuis longtemps considéré comme un proche allié du président. L’année dernière, il a présidé un shakeup de haut niveau qui aurait été ordonné par Bouteflika, qui a vu plus d’une douzaine d’officiers militaires et de sécurité perdre leur emploi.

Certains analystes ont estimé qu’il préparait le terrain pour une période difficile à venir alors que Bouteflika se portait candidat à un nouveau mandat malgré son âge et son infirmité.

Mais ces dernières semaines, le chef de l’armée s’est rangé du côté de la rue, affirmant que le mouvement de protestation soutenait de “nobles objectifs”.

“Nous devons adopter une solution qui nous aide à sortir de cette crise… une solution qui respecte et adhère à la Constitution afin qu’elle convienne à toutes les parties “, a déclaré M. Salah dans un discours télévisé mardi.

Il a pesé de tout son poids en faveur d’un processus constitutionnel qui pourrait ouvrir la voie pour que le leader du Sénat algérien devienne président intérimaire à court terme, si Bouteflika est jugé inapte.

Cette décision, écrit le journal français Le Monde, équivaut à une “rupture cruciale entre l’armée et Bouteflika”.

D’autres y voient une tentative de stabilité à un moment où l’Algérie est confrontée à de sérieux défis économiques et sécuritaires.

“Beaucoup d’officiers et de généraux étaient sympathiques au mouvement de protestation et ont convenu qu’il y avait un besoin de changement et que Bouteflika et son clan devaient céder le pouvoir “, a déclaré l’analyste Ayari.

“Ils sont intervenus très tôt pour éviter d’approfondir les exigences démocratiques qui, si elles s’intensifient, pourraient même conduire à une attaque contre l’armée”, a-t-il ajouté.

De nombreux manifestants, cependant, ont été submergés par le demi-tour de Salah, suggérant que l’armée devrait suivre Bouteflika jusqu’à la sortie.

“La population ne l’accepte pas “, a déclaré à la radio française Addad Hakim, jeune chef de l’opposition, en réaction au discours du général. “Sur les réseaux sociaux et dans la rue, les gens vont continuer à manifester, pas seulement pour le départ d’un homme ou d’un clan, mais pour tout un système.”

Mais l’armée est également considérée comme un arbitre potentiellement crucial dans les mois à venir.

“Il est possible et même souhaitable que l’armée soit garante d’une sortie positive de la crise actuelle”, écrit le principal quotidien indépendant algérien El Watan. “C’est pratiquement la seule institution qui existe, largement unie et patriotique.”

“L’armée a un rôle important à jouer pour garantir la stabilité de l’Etat et la transition politique”, reconnaît Brahim Oumansour, analyste Afrique du Nord à l’Institut français des affaires internationales et stratégiques, même si l’on ne sait pas si elle restera un arbitre impartial.

Marqué par l’indépendance

La Tunisie a obtenu son indépendance dans une large mesure pacifiquement et ses dirigeants ont délibérément maintenu les forces armées du pays faibles, selon les analystes.

Lors de son soulèvement de 2011, l’armée a gagné le soutien de la rue en refusant de soutenir le président Ben Ali. Mais Ayari, du Crisis Group, estime qu’il est resté largement dans son rôle traditionnel.

“Il a réagi au soulèvement de 2011 comme il l’avait fait auparavant – en maintenant la paix “, a-t-il dit, une expertise acquise par les forces tunisiennes en tant que soldats de la paix des Nations unies ailleurs. “L’armée était perçue de cette façon romantique comme refusant de tirer sur le public. Mais c’était en fait beaucoup plus pragmatique – plus une réaction d’entreprise à l’application de la procédure.”

L’armée algérienne, en revanche, a succédé aux combattants de l’indépendance du pays qui ont mené une guerre brutale et prolongée avec la France. Avec l’État et le parti au pouvoir, le Front de libération nationale, il est depuis lors une force dominante.

Alors que les islamistes semblaient sur le point de remporter les élections locales en Algérie en 1992, l’armée a annulé le vote, déclenchant une guerre civile sanglante qui a tué environ 150 000 personnes. Elu en 1999, Bouteflika a été reconnu comme l’initiateur de la paix et de la réconciliation. Il a été le premier président civil à long terme de l’Algérie depuis l’indépendance, ce qui est frappant.

Alors que l’armée algérienne a écrasé les islamistes, son rôle dans le conflit est resté opaque, y compris dans les milliers de disparitions qui restent non résolues.

On ne sait toujours pas comment les forces armées réagiront à la période de turbulence actuelle.

“S’agira-t-il d’une transition politique complètement contrôlée par l’armée – comme certains le craignent ? a demandé l’analyste Oumansour. Mais pour l’instant, a-t-il dit, “il y a une réelle volonté de ne pas intervenir directement dans le processus politique”.

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