Les tombes chinoises fournissent les premières preuves de l’usage de cannabis

Des chercheurs ont découvert les premières preuves connues de l’usage de cannabis, dans des tombes de l’ouest de la Chine.

L’étude suggère que le cannabis était fumé il y a au moins 2 500 ans et qu’il pourrait avoir été associé à des activités rituelles ou religieuses.

Des traces de la drogue ont été identifiées dans des brûleurs en bois à partir des sépultures.

Le cannabis contenait des niveaux élevés de THC, un composé psychoactif, ce qui suggère que les gens à l’époque étaient bien conscients de ses effets.

Des plantes de cannabis ont été cultivées en Asie de l’Est pour leurs graines huileuses et leurs fibres à partir d’au moins 4 000 ans avant Jésus-Christ.

Mais les premières variétés cultivées de cannabis, ainsi que la plupart des populations sauvages, avaient de faibles niveaux de THC et d’autres composés psychoactifs.

Les brûleurs, ou braseros, ont été trouvés au cimetière de Jirzankal, en haut des montagnes du Pamir.

Les scientifiques pensent que les anciens ont mis des feuilles de cannabis et des pierres chaudes dans les braseros et ont inhalé la fumée qui en résultait.

Il est possible que l’environnement de haute altitude ait fait en sorte que les plantes de cannabis de cette région produisent naturellement des niveaux plus élevés de THC. Il y a des preuves que cela peut se produire en réponse à de basses températures, à de faibles niveaux de nutriments et à d’autres conditions associées aux hautes altitudes.

Mais les gens auraient pu délibérément cultiver des plantes avec des niveaux de THC plus élevés que les variétés sauvages.

C’est la première preuve évidente que le cannabis est utilisé pour ses propriétés psychoactives. Les plantes semblent avoir été brûlées dans le cadre de rituels funéraires.

Les scientifiques ont utilisé une méthode appelée chromatographie en phase gazeuse – spectrométrie de masse pour isoler et identifier les composés conservés dans les brûleurs.

À leur grande surprise, la signature chimique des composés isolés correspondait exactement à la signature chimique du cannabis.

Les résultats concordent avec d’autres preuves précoces de la présence de cannabis provenant d’enterrements plus au nord, dans la région du Xinjiang en Chine et dans les montagnes de l’Altaï en Russie.

De plus, des tests sur des ossements humains provenant du cimetière montrent que certaines des personnes ici n’ont pas grandi dans la région.

Nicole Boivin, directrice de l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine à Iéna, en Allemagne, a déclaré : “Les résultats soutiennent l’idée que les plantes de cannabis ont d’abord été utilisées pour leurs composés psychoactifs dans les régions montagneuses d’Asie centrale orientale, puis dans d’autres régions du monde.

L’étude est publiée dans la revue Science Advances.

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